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古代天文學家對於黃道與白道的認識說明了人們不只是靠月亮圓缺或春暖冬寒來過生活,更能夠透過對時間的精凖記錄來確定偱環不停年、日、日、時。

地球公轉軌跡而成的黃道,是人們最早確立「年」這個單位的基凖,因此,「年」所代表的原始本意,是指從出發點繞一圈再回到原點之意,而這個點既是出發點,也是終點,「年」也就成了開始與結束的象徵。

換成現代人熟悉的語言來看「年」,會發現它的原始意象非常簡單古人選擇在冬天過年,主要是因為此時為作物收成之後萬物休眠之期因此「冬」其實是作物收成的表徵此外「冬」也通「終」,終者,結束也,勞動社會的人們會認定「結束」,完全在於過去一年的努力有了成果才能拿出來和家人以及親戚朋友們分享這也說明了古人是有了收獲而過年這和現代人時間到了就過年是有天壤之別的更重要的是,古人的年不只是將收獲的成果分享給諸親好友而已更期望著全新開始的來年會有好的開始而得到更豐碩的成果因此在傳統社會的人們心中,「年」同時代表著收獲的喜悅與來年的期待,我們不妨以簡單的圖示如下

年→冬收獲→終→結束→開始(期待)

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「年」的結束與開始,其實也是大自然現象的反應,漢人過年都在冬天,每年一入冬,大部份的草木都進入休眠期,等於是一年生長的結束,必須到了第二年開春,才會重新萌出新芽,可見這種結束與開始的意象,本就是大自然循環的一部份。

遠古的人類,大都存活在大自然中,長期累積的生存經驗,讓人們逐漸學習到大自然的智慧,結束與開始,正好給了人們「常」與「非常」生活最好的啟發。

「常」也就是普通平常的生活,每個人都有固定而尋常的工作,農人耕田,漁人捕魚,獵人狩獵,商人買賣…這是維持基本生活的根本,也是人一生中,最重要的承擔與負荷,大多數的人也都瞭解且認命,畢竟不工作,沒有人可以活得下去

「非常」指的是平常的生活與工作之外其他的休息、準備、娛樂、喜慶…等特別的事情這些事情一方面可以給人們一成不變的日子多了一些變化讓周而復始的工作可以分出段落同時也可以讓人們對於未來的日子充滿更多的期待與努力。

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平凡且常態的生活中要加入一些特別且非常的情事真正的目的還是希望能夠透過生活步調的調整給人們適當的休息更讓人們適時地放鬆心情以休養身心不致因為太過勞累或者壓力太大而妨害身體健康。

傳統的農業社會主要的生產都是靠自己的力量完成在生產工具簡陋以及生產能力不足的情况下大多數的人都儘可能把握任何一個可以增加生產的機會致使傳統的「非常」生活重點並不是在休息而是在各種喜慶。

首先我們有必要先來談談什麼叫做「喜慶」

民間傳統的喜慶,並沒有特定的形式或內容,只要能夠讓人們感受到喜悅的氣氛,可以讓人們的內心,獲得滿意或者安定的活動,在傳統社會中,都可以被視為喜慶,大者如結婚、生子、中狀元…人生難得有機會碰到幾次如此的大事,當然是無比的喜慶之事,小者甚至只是四時八節中的小小祭典,或者是家家戶戶每逢初二、十六的做牙,這些活動雖小,往往旣不迎神,也不宴客,甚至拜完神還要馬上去工作…但對於農業社會的人而言,只要拜神,心裡就更踏實,此外,還有簡單的祭品可以打打牙祭,怎能不令人心喜呢?

由此可見,活動不論大小,只要能夠在一般人平「常」的生活中,加入一些「非常」元素的,都可以算是一種喜慶。

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傳統社會喜慶的項類主要可分為生命禮俗以及歲時節俗兩大類。

生命禮俗是因為每一個生命而存在的,卻不是經常都會發生,一般而言,人的一生中,只會有幾件特別的大事,像是出生、訂盟、結婚、作壽…只是每件喜事,相隔的時間都相當的久,而且大多數的禮俗在一生中只有一次而己當然生日是年年都有卻少有人敢過平常的小生日只有活到七、八十歲時才有機會做大壽所以說生命禮俗固然重要卻只能視為特殊的喜慶而不能做為例行的慶典。

歲時節俗乃是跟着時間而運作的民間慶典每到了固定的時間就會定期出現不只每年都會自動偱環一次更可以提醒人們季節的變化還可以跟親朋好友以及左右鄰居共同慶祝彼此祝福一同分享所有的喜悦也難怪歲時節俗會成為民間喜慶中影響層面最大最受到人們歡迎與重視的一項,當然也就成了,民間最重要的「非常」生活

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就以歲時節俗中代表歲的「年」來說,為什麼過年,會成為歲時節俗中,最重要的一個慶典呢?

在前段探討「年」的本意時,我們己經談到,「年」代表結束和開始,然而,每一次的結束和開始,又有什麼實質的意義呢?

我們不妨舉一個例子來說明:如果有一群人裡面包含了年青體健高矮胖瘦老弱婦孺等各種條件的人要這些人一起去參加一萬公尺的馬拉拉賽只取前三名給奬其他的人全部淘汰你覺得會有多少人願意跑到終點呢結果必然是沒有幾個人可以在沒有目標和希望的情況下,一直堅持下去多數的人只要看到前三名沒有希望了就半途而廢不肯繼續跑下去。

同樣是這群人跑的距離同樣是一萬公尺卻分成一百次來跑每一次跑完一百公尺以後可以休息一下並且有短短的時間準備下一場重新開始相信每一次起跑大家都會奮力衝刺有些人是為了保住前幾次的好成績更多的人是不服輸認為只要再努力一點便可以超越別人結果是誰得了前三名坦白說並不是太重要的最重要的應該是每一次都重新再來的比賽,不只可以把過去失敗的包袱完全拋棄,更能夠公平的給每個人,無比的希望與信心,而這一再復燃的希望,可以化成無比的勇帶領着絕大多數的人努力地跑到了終點。

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想想看,人的一生,像不像是一次漫長的馬拉松比賽呢?

如果在一生中,就只有這一次漫長的競賽,中途完全沒有任何休息、凖備與重新出發的機會,有幾個人可以不顧一切地跑到終點呢?

把一萬公尺,分成一百次來跑,就像是把人生漫長的歲月,分成一個個不同的階段一般,跑的長度一樣,卻可以讓人在一次又一次的激勵下,每一次都跑到終點。

每個人活着的條件都不相同,貧與富,智與蠢,美與醜…許多現實的條件,是不可能改變的,如果每個人都只能在如此不公平的條件下,展開永無止息的競爭,可能會有許多人,在先天及後天條件根本不如人的情況下,半途就放棄了人生的兢賽

幸好,老天爺是公平的,「年」的存在,就是在這個不公平的社會中,老天爺給了每一個人,同樣的結束與重新開始的機會,有錢人過年,享受的是舊年豐收的満足,還有對未來期望的喜悅,窮人過年,慶幸的是過去窮困的日子,終於挨過去了,對於新的開始,他同樣懷有無限的夢想,誰能夠說窮人的年,就一定比富人不快樂呢?

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讓我們再想想看,過年期間,雖然有許多的禮俗或活動,但林林總總的儀式中,是不是都能歸納到結束與開始,兩個大項類中呢?

古人的年,是後舊年的十二月二十五日開始,俗稱「入年架」,現代人的年假雖然沒有這麼長,但年前同樣有許多事情,讓每個人都非常的忙,但無論是古人或者今人的忙,都是為了讓舊的一年有個妥善的結束,等到吃過年夜飯之後,原本只為結束而忙的心情,有了非常大的轉變,換來的是全新開始的喜悦。

新年之始,見到的每一個人,不管認識或者不認識,見了面都會開口說「恭喜恭喜」這句話反應出人們內心的喜悅,而在新年期間的行事,也都以祈求為主,充份顯露出每個人心中,都藏滿了各種願望,並且希望在新的一年都能實現。

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傳統年的結束,是過了元宵,台灣各地的元宵活動五花八門,但基本上都不脫傳統社會的求財,求子以及求壽。

台東的炸寒單爺,以及許多地方的炸土地公,都是為了求財福佬話以及客家話的「添丁」,都跟元宵節迎花燈的「燈」同音,因此所有的迎燈活動,都是源自於古老的求子習俗至於求壽,最主要的儀式就是「乞龜」,自古烏龜就是長壽的表徵,能夠到廟中乞得壽龜回家,供全家人分享,也就代表神明會庇佑每個人,都能活得健健康康的,因為只有健康,才能長壽啊

透過新年的種種行事與禮俗,更能夠清楚的看見年的意義,正是讓舊的完美結束,也讓新的全新開始,如此,才能夠給人們更多新的希望與機會。

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