分布在台灣中、南、東部平野或山麓,各地平野到低矮丘陵常可見到的蟲屎,是典型的先驅植物,尤其是在崩塌地、森林的邊緣、溪畔和路旁,陽光普照的地方最容易見到它的身影。

蟲屎因質材色白,又被稱為白樹仔、白冇樹,為台灣原生種落葉性喬木,因生長環境的差異,植株可從一、二公尺到十公尺,幼株密生黃褐色星狀毛,成樹則變得平滑。單葉互生,具有長柄的掌狀脈,簇生於枝端,幼葉會裂開3~5片,成熟葉則為卵狀心形或橢圓形,外緣呈粗鋸齒狀。

屎葉最大的特色,就是葉基部的腺體。腺體其實是大多數大戟科植物的特徵,功能是吸引螞蟻來互利共生,螞蟻經常在葉片上出沒,自然阻擋其他昆蟲來侵害,葉子會比較完整;但每種大戟科植物的腺體並不相同,白匏子的兩個腺點有點往內凹,蟲屎的一個腺點往外突出。

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蟲屎和大所數原生植物一樣,都擁有耐旱、耐貧瘠、抗風、生命力強…等特點,但這些並不足以讓人們特別注意到它們,最讓人議論紛紛的,莫過於何以名為「蟲屎」?

蟲屎名字的由來,有許多不同的說法,常見的就有五、六種之多一、因葉片基部的腺體,看起來像是昆蟲的排遺;二、蒴果表皮有黑點點像蟲屎;三、葉柄和葉連接處常有黑黑的點像蟲屎;四、黃綠色的雄花數量很多,大量落下時堆在樹下,看起來就像是蟲拉的屎;五、小圓球狀的果實,容易被人看成是蟲屎;六、葉片上附有褐色星狀毛,像是黏到一些小蟲屎,看起來髒髒的…。

無論那一種說法才是「蟲屎」這個名字真正的由來,人們利用它的歷史卻已久遠,漢人很早就拿來藥用,認為它的根有袪風、利水、消炎、驅蟲之效,可治下消、跌打損傷等;樹皮及葉子可用來發汗。近年來則利用其耐旱、耐脊、抗風的特性,種植做為護坡樹或是景觀樹。

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在原住民的世界中蟲屎各有不同的用途,北部的泰雅族取其木材色白,質地輕而堅,不吸水氣,不易龜裂,易於加工…等特色,取來做為刀鞘用材阿美族人也利用蟲屎材質輕而堅,不吸水氣的優點,做成魚網的浮筒(浮標)。

南台灣的排灣族人不只應用得最廣,更視之為是神聖之樹,鍾明哲、楊凱智合著的《台灣民族植物圖鑑》中載「蟲屎的樹幹內常有鞘翅目昆蟲的幼蟲蛀食,在物資缺乏時,排灣族人也會找尋這些幼蟲取食。蟲屎的葉片,也能充作蒸煮食物時的鍋蓋。」

恆春半島上的排灣族人,對蟲屎葉更深刻的記憶,則是耆老們口中出草的世代取下的人頭要在部落外找個地方先洗掉血水、煮熟以利愓肉掛到雀榕上風乾後,才能帶回部落放在頭骨架上。過程中就用用蟲屎的葉,將頭骨包覆好。

因為有上述的神聖用途,排灣族人對蟲屎的態度,一直都認為是神聖之物,日常生活中絕對不會拿來起火煮東西或其他用途,只限於雕刻門板、圖虅或者做成刀鞘,最特殊的是有人受傷或生病時,族人會取樹幹做成擔架,主因其質地堅而,不易龜裂,傷病之人被抬過崎嶇不平的山路,較不會受到撞擊或震動,可减輕傷病者的痛苦。

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